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Sábado, 17 de abril de 2004

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Un ´detector´ de planetas extrasolares opera por control remoto desde las Islas
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El ´SuperWASP´ se accionará desde el observatorio de La Palma

El SuperWASP, un instrumento instalado en el Observatorio del Roque de los Muchachos en la isla de La Palma e inaugurado ayer en las oficinas del grupo de telescopios Isaac Newton, servirá para detectar miles de planetas de fuera de nuestro sistema solar y funcionará por control remoto. Cuenta con un campo de visión 2.000 veces mayor que un telescopio común.

Hasta ahora, sólo se conocen unos cien planetas extrasolares y aún existen muchas incógnitas sobre su formación y evolución. Se espera que esta situación mejore de forma radical cuando SuperWASP, que inicia ahora su fase operativa, aporte resultados científicos. La construcción de este instrumento comenzó en mayo de 2003 y los primeros datos experimentales se recogieron el pasado otoño, demostrando un rendimiento mayor al esperado inicialmente.
SuperWASP es el proyecto más ambicioso en este campo en todo el mundo, Su campo considerablemente amplio, junto con su capacidad para medir la luminosidad de forma muy precisa, le permite observar grandes extensiones de cielo y controlar con detalle el brillo de cientos de miles de estrellas.
Una sola noche de observación con el SuperWASP generará unos 50 millones de medidas de brillo estelar, lo que da como resultado una gran cantidad de información. Este instrumento ha costado 600.000 euros y tiene un diseño óptico nuevo que incluye hasta ocho cámaras científicas, cada una con función parecida a la de una cámara digital común y conjuntamente conectadas a una montura telescópica convencional. El SuperWASP cuenta con un campo de visión unas 2.000 veces mayor que un telescopio astronómico común.
El subdirector del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC), Carlos Martínez, dijo que si bien los observatorios de Canarias tienen fama por los resultados sobresalientes obtenidos con sus muchos y grandes telescopios solares y nocturnos, también ofrece emplazamientos excelentes para instrumentos especialmente dedicados a un único programa, como el SuperWASP.
Asimismo, expresó como investigador y en nombre de toda la comunidad científica, su agradecimiento a la isla de La Palma y, en particular, al municipio de Garafía, por su hospitalidad. El investigador principal del proyecto, Don Pollacco, de la Universidad Queen´s de Belfast, declaró que "a pesar de que sólo han pasado nueve meses desde la construcción y las fases de puesta en servicio de la instalación, el SuperWASP representa la culminación de muchos años de trabajo dentro del consorcio WASP".
La información obtenida por el SuperWASP conducirá a un progreso en diversos campos de la astronomía, desde el descubrimiento de planetas alrededor de estrellas cercanas hasta la detección de otro tipo de objetos variables, como supernovas en galaxias lejanas.

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